Hermoso jim key: la historia perdida del caballo más inteligente del mundo

¿Era el Beautiful Jim Key un engaño o algo real? Nadie fue capaz de probar que el acto era falso. Creo que podría ser una historia auténtica.

Más que simplemente la biografía de un inusual acto paralelo, Beautiful Jim Key de Mim Eichler Rivas examina a fondo la historia estadounidense desde antes de la Guerra Civil hasta mediados del siglo XX, examinando las relaciones raciales, la historia de la Feria Mundial y la exposición, y el desarrollo del movimiento humano. La historia se centra en el “caballo educado árabe-Hambletoniano” Beautiful Jim Key, su criador William Key, quien era un antiguo esclavo experto en negocios, y su promotor, Albert Rogers, un joven privilegiado de Nueva York que aspiraba a ser un filántropo.

Arriba: Un pase VIP para una de las actuaciones de Beautiful Jim Key en la Feria Mundial St. Louis de 1904. Desde Beautiful Jim Key por Mim Eichler Rivas

Hay muchos pequeños misterios en la historia de Beautiful Jim Key, pero todos los que lo vieron actuar parecían estar de acuerdo unánimemente: No había indicios de engaño por caballo o manejador. Jim fue capaz de hacer problemas de matemáticas, deletrear nombres, compartir sus preferencias políticas, y recuperar una moneda de la parte inferior de un gran frasco de vidrio lleno de agua. Los miembros del público escépticos podían dar instrucciones a Jim y, sin la participación de su manejador, el caballo podía cumplir la petición correctamente la mayor parte del tiempo. El hecho de que ocasionalmente cometió errores sólo convenció a los observadores de que el acto era auténtico.

Jim Key con su dueño y entrenador, William Key. De Beautiful Jim Key por Mim Eichler Rivas

Jim Key fue engendrado por Tennessee Voluntaria de sangre trotter y fuera de la legendaria Lauretta “Reina de Caballos”, una yegua árabe que supuestamente fue robada de un jeque en Persia y vendida a P.T. Barnum para recorrer Europa como artista de circo. Después de que su popularidad comenzó a disminuir, Lauretta fue vendida a circos de baja renta en los Estados Unidos donde sufrió maltrato y negligencia. William Key, el ex esclavo, empresario de Tennessee, y veterinario autodidacta, compró Lauretta y cuidó su espalda a la salud. Se convirtió en una herramienta de marketing útil para Key: Viajó por todo el sur vendiendo su Linimento Keystone como cura para los caballos, y Lauretta fue un excelente ejemplo de un caballo que se había beneficiado de las propiedades del liniment.

Después de que Lauretta potiera un potro de Tennessee Voluntariado en 1889, la salud de la yegua se deterioró rápidamente y su potro de piernas escurridizas se convirtió esencialmente en un huérfano. William Key originalmente tenía la intención de dar al potro un nombre bíblico, pero el potro era tan hogareño y torpe que simplemente lo llamó “Jim” y le dio su propio apellido, Key. Al igual que con muchos otros potros sin madre, Jim se apegó a su cuidador humano y comenzó a desarrollar un comportamiento peculiar, casi humano.

Hermosa tienda de Jim Key en una apariencia de Rhode Island, diseñado por Albert Rogers. De Beautiful Jim Key por Mim Eichler Rivas

Lauretta murió cuando Jim Key era un potro joven, pero el potro apenas se dio cuenta debido a su relación con su criador y propietario, William “Bill” Key. Jim comenzó a recoger trucos que aprendió mientras miraba al perro de Bill buscar palos, sentarse y rodar. El potro insistió en pasar cada momento con su dueño, por lo que incluso durmió en mantas en la casa de la familia Key por la noche.

La esposa de Bill, Lucinda, que era tolerante a la relación única de su marido con el caballo joven, primero descubrió que Jim Key podía responder sí o no a las preguntas. Ella estaba comiendo una manzana delante de él cuando le preguntó: “Jim, ¿quieres un pedazo de manzana?” Asintió con la cabeza y se levantó en respuesta.

Cuando Bill Key fue testigo de este comportamiento, comenzó a dar clases a Jim en política, pasajes bíblicos, matemáticas y el alfabeto. El caballo salió a la carretera con él donde le daban actuaciones cómicas improvisadas como parte del lanzamiento de ventas de Bill para Keystone Liniment. Bill y Jim llevaron su actuación a ferias locales donde impresionaron a la multitud con la habilidad de Jim para deletrear palabras cortas poniendo cartas en un estante en el orden correcto.

La Exposición del Centenario de Tennessee de 1897, donde Jim Key hizo su debut y el promotor Albert Rogers lo vio por primera vez. Rogers estaba decidido a hacer el caballo y sus estrellas controlador.

¿Qué tan inteligentes son los caballos de todos modos?
Es más difícil clasificar la inteligencia de los caballos porque no se puede probar como se puede probar perros y gatos. Pero hay otras maneras de determinar si los caballos son realmente inteligentes. El artículo Horsey Hooves, “Cómo son inteligentes los caballos”, referencias estudios que muestran que los caballos son capaces de reconocerse a sí mismos en espejos, reconocer a los seres humanos a partir de fotografías, e incluso identificar números. Y, por supuesto, todos hemos conocido un caballo o dos que podrían abrir puertas y entrar en contenedores de alimentación.

Bill tenía sus ojosLos dos dieron una demostración para los funcionarios de la feria. Fueron considerados un acto paralelo y fueron asignados al edificio Negro donde fueron vistos por miles, incluyendo al presidente William McKinley. Jim sorprendió a la multitud al escoger los nombres de políticos prominentes cuando los miembros del público lo solicitaron, archivando el correo en las ranuras correctas de la oficina de correos, produciendo el cambio correcto de una caja registradora hecha a medida, y deletreando palabras y nombres. Poco después un periódico local imprimió la declaración del presidente McKinley sobre Jim Key: “Esta es sin duda la exposición más asombrosa y entretenida que he presenciado.”

En otro lugar de la feria el emprendedor Albert Rogers estaba operando sus propias atracciones, un paseo de troncos y un gigante balancín. Cuando leyó los comentarios de McKinley, fue a ver el increíble caballo de Bill Key y se decidió a comprarlo. Los dos llegaron a un acuerdo donde Rogers se convertiría en promotor y propietario de Jim Key a los ojos del público, pero en realidad seguiría siendo el caballo de Bill Key.

Rogers hizo arreglos para que Bill y Jim aparecieran en lugares de todo el Este e incluso desarrolló una obra de dos actos llamada The Scholar y un Model Office Boy que el dúo realizó en los teatros. La ambición de Rogers era ser respetado en círculos humanos, por lo que hizo un llamamiento a las organizaciones de protección animal para patrocinar el acto en la carretera. Era un reto conseguir su apoyo sin embargo, porque muchos activistas humanos vieron el acto como un extraño espectáculo lateral o un engaño. Rogers hizo un esfuerzo para explicar a cualquiera que escuchara que el mensaje de Beautiful Jim Key era que con amabilidad, los animales pueden ser enseñados a hacer cualquier cosa. Sin embargo, había un montón de escépticos.

Jim Key en el escenario deletreando el nombre de la celebridad Greyhound, St. Elmo. En el fondo están los nombres de los políticos, que Jim recuperaría a petición de los miembros de la audiencia.

Testimonios de destacadosLos estadounidenses ayudaron, especialmente los de John Philip Sousa, un grupo de profesores de Harvard que estudiaron el acto, y George Thorndike Angell, el fundador de la SPCA de Massachusetts y campeón de la novela, Black Beauty .

En el punto álgido de su éxito, Bill y Jim Key actuaron en la Feria Mundial de St. Louis de 1904, donde Rogers se jactó de que su acto era el más rentable de toda la exposición, y recorrieron todo el Medio Oeste. Más de un millón de personas se habían unido a la Jim Key Band of Mercy, un club que facilitó las discusiones en círculos sociales sobre el movimiento humano, y más de un millón de niños firmaron el Jim Key Promesa declarando que serían amables con los animales. Jim Key incluso se había hecho lo suficientemente popular como para tener un paso de baile llamado para él, el Beautiful Jim Key Two-Step.

“Esta es sin duda la exposición más asombrosa y entretenida que he presenciado jamás”.
— Presidente William McKinley después de ver a Jim Key actuar

Pero el dúo se estaba desacelerando con la edad: Jim era artrítico en su adolescencia superior y Bill tenía 70 años. Se hicieron planes para que el acto descansara todo 1907 y regresara a la actuación el año siguiente, pero Rogers pasó por dificultades financieras y la salud de Bill Key continuó decayendo rápidamente. Rogers tuvo una pelea con la American Humane Education Society y el Massachusetts SPCA y fue obligado a dejar sus papeles oficiales en esas organizaciones. Pasó gran parte de su tiempo tratando de restaurar su reputación y reconstruir su negocio. De vuelta en Tennessee, Bill Key murió en 1909 y Beautiful Jim siguió en 1912.

Un paquete promocional con el valor de Jim Key en $50,000, diseñado por Albert Rogers. De Beautiful Jim Key.

Gran parte de la historia se perdió paraalgunos Tennesseanos tenían recuerdos borrosos o habían escuchado historias de segunda mano sobre el caballo educado y su manejador, y eventualmente un local descubrió dos viejos baúles de vapor que pertenecían a Bill Key y contenían una gran cantidad de información. En 2003 un grupo de personas interesadas en la historia de Beautiful Jim Key se reunieron cerca del sitio de la casa de Bill Key en Shelbyville para compartir historias y colaborar en el libro de Rivas Beautiful Jim Key y un próximo documental.

El libro es una larga lectura con extensos detalles sobre los acontecimientos de la Guerra Civil, la política, la sociedad de la Costa Este, las tecnologías cambiantes, y el mundo de los negocios a principios del siglo XX. A veces la historia se apaga en muchas tangentes (bien investigadas), pero la autora, Rivas, comentó en los reconocimientos que después de trabajar con el documentalista David Hoffman en materiales para el libro, sintió que cada detalle era necesario para poner la historia en contexto.

En ese sentido, el libro pinta un cuadro claro de la sociedad y cómo Beautiful Jim Key y su manejador Bill Key eran personajes innovadores en la historia. Aunque no pueden ser recordados fácilmente hoy, jugaron un papel en la promoción de la causa humana e integración del sur de la posguerra civil.

¿Era Beautiful Jim Key un engaño o la cosa real? Nadie fue capaz de probar que el acto era falso, o que el caballo estaba tomando señales de su entrenador en lugar de seguir las instrucciones del público. Yo mismo era escéptico, pero después de leer el libro, aprender acerca de las técnicas de entrenamiento de Bill Key, y saber lo que los caballos son capaces de entender, creo que podría ser una historia auténtica.

Video: Hermoso Jim Key: La historia perdida del caballo más inteligente del mundo

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